原为苏州地区锡剧团,前身是1950年8月由张茂生、张雅乐、刘桂芳等在上海组成的联合常锡剧团。1952年剧团参加江苏省苏南行署在苏州举办的地方戏曲剧团集训班学习,结业后归属吴县领导。1953年改名吴县锡剧团,张茂生、张雅乐分任正、副团长。在这期间,全团深入农村送戏上门演出现代戏和传统戏。1956年改编演出的历史剧《屈原》,参加苏州专区、苏州市、常熟市戏曲观摩演出大会,获优秀演出奖,张雅乐、薛静珍、郑素珍获优秀演员奖,杨令童、卞炎芳、王瑞琴、薛文德获演员奖。《屈原》一剧由江苏人民美术出版社拍摄成连环画出版。1958年集体创作的现代戏《活捉一百二十斤大老鼠》,在无锡、苏州等地上演,连演连满一个多月,剧本由江苏人民出版社出版单行本。

1959年4月全团上调苏州专区,参加专区戏曲学校学习,9月,江阴县锡剧团部分演职人员并入该团,成立苏州专区锡剧团。王途光任团长,张雅乐、杨令童任副团长。又从专区各县和戏校抽调一批中青年演员,充实剧团力量。当时在团的主要艺术骨干有张雅乐、薛静珍、杨令童、卞炎芳、过澄、王瑞琴、薛文德、王云、陈述乐等。1960年出席江苏省教育、文化、卫生、新闻社会主义建设先进单位和先进工作者代表大会,被评为先进单位。六十年代初移植演出的《百岁挂帅》,新编古装戏《唐伯虎点秋香》,创作的现代戏《太湖怒涛》、《雷锋》等,在江苏、上海一带巡回演出。1961年张雅乐、薛静珍、王瑞琴、薛文德等参加江苏省锡剧观摩演出大会。1964年参加江苏省江苏省现代戏观摩演出大会,《农家宝》、《大年夜》被评为优秀小戏,并入选参加1965年华东区戏曲现代戏调演。《农家宝》一剧由上海电影制片厂拍成彩色戏曲片。

1966年“文化大革命”开始,剧团停演,部分演职人员被迫转业和下放农村。1971年该团与吴江、常熟、吴县、昆山等锡剧团联合排演《智取威虎山》、《沙家浜》等。1972年又与吴江、常熟锡剧团合并,改称苏州地区锡剧团,杨群臣任革命委员会主任。

1975年剧团建立党支部,王祥生任首届党支部书记兼团长,孙荣莺任副书记、副团长,王云任副团长。1976年又从省戏校和地区戏校吸收一批青年演员,1980年新编历史剧《司马迁》赴上海中国剧场演出,上海电视台录像播放。同年,参加江苏省新剧目调演,获优秀演出奖。1981年移植演出的《哑女告状》在苏南、苏北连演近千场。1982年创作演出的历史小剧《曹操举贤》和现代戏《洞庭红》都由省、市电台录音播放。《哑女告状》、《曹操举贤》由中国唱片厂上海分厂灌制唱片出版发行。

1983年3月地、市合并,更名为苏州市锡剧团。演员中先后涌现出王春楼、王锦云、朱萍、王华琴、张美华、徐鸣、刘世芳、钱淑芬、顾建明、杨丽娜、张秀兰、金迎春、陈坚等一批中青年艺术骨干。1984年剧团排演的新编古装戏《后珍珠塔》,参加了江苏省首届锡剧节演出,获剧本二等奖,演出二等奖、演员、导演、音乐设计、舞台美术设计等多项奖;剧团全年演出场次和经济收入,均列全市艺术表演团体前茅,被评为市级文明单位。

1985年由杨丽娜等一批中青年演员排演的传统剧目《孟姜女》,在苏北巡回演出一月有余,场场客满,受到各地观众好评。剧中一些主要唱段,由中央人民广播电视台和江苏省人民广播电视台录音并多次播放。